Teknologi Femtocell muncul di paket AT&T, Sprint, dan Verizon

Konferensi CTIA Wireless minggu ini mungkin akan menjadi semacam pesta untuk femtocell, stasiun pangkalan seluler kecil yang dapat mengirim lalu lintas suara dan data ke tautan broadband yang tidak mahal, tetapi perangkat pada akhirnya mungkin terlihat berbeda dari yang diharapkan kebanyakan orang.

Femto Forum akan mensponsori showcase khusus di show floor CTIA di Las Vegas dan mengadakan meja bundar pada Rabu sore. Grup industri juga akan memberikan rincian "plugfest" yang diadakan minggu depan di Prancis selatan untuk membuktikan interoperabilitas di antara peralatan femtocell dari vendor yang berbeda. Forum mengharapkan lebih dari 20 pabrikan untuk berpartisipasi, menguji peralatan yang dibangun dengan standar yang diadopsi April lalu oleh 3GPP (Proyek Kemitraan Generasi Ketiga). Jika vendor dapat membuktikan interoperabilitas, itu akan menjadi langkah yang memungkinkan operator dan pembuat peralatan jaringan memadukan dan mencocokkan teknologi dari banyak vendor, berpotensi menurunkan biaya dan meningkatkan adopsi femtocell, kata Simon Saunders, ketua Forum Femto.

[Ikuti terus berita jaringan terbaru dengan buletin Laporan Jaringan kami. | Tetap terdepan dalam kemajuan teknologi seluler dengan blog Mobile Edge dan buletin Mobilize. ]

Juga minggu ini, AT&T diharapkan mengatakan akan menawarkan femtocell secara nasional setelah melakukan uji coba di beberapa negara bagian mulai September lalu. Perangkat Airave Sprint Nextel sudah dalam penyebaran komersial penuh, dan Verizon Wireless mengatakan rencananya untuk menawarkan femtocell segera setelah meluncurkan layanan broadband seluler LTE (Long-Term Evolution) komersial. Vodafone, NTT DoCoMo, dan China Unicom juga menawarkan perangkat.

Meskipun keluhan cakupan sama tuanya dengan teknologi seluler, ledakan baru-baru ini dalam penggunaan data seluler membuat femtocell menjadi inovasi yang tepat waktu.

"Untuk pengguna iPhone yang benar-benar frustrasi karena sering dijatuhkan, femtocell mungkin jawabannya," kata analis IDC Godfrey Chua.

Meskipun sekitar 60 operator di seluruh dunia sedang melakukan uji coba femtocell, hanya ada sembilan penyebaran komersial, menurut Forum Femto. Ini untuk teknologi yang menurut beberapa pengamat akan tersebar luas sebelum akhir tahun 2008. Namun vendor dan penyedia layanan mengalami kesulitan untuk mencari tahu cara menentukan harga dan memasarkan femtocell rumah tangga khusus untuk konsumen, serta menghadapi masalah teknis yang lebih besar. dari yang diharapkan.

Sekarang, beberapa vendor dan analis industri mengatakan mungkin jenis femtocell lain yang pada akhirnya memenuhi janji teknologi. Ini mungkin termasuk femtocell yang terpasang di router Wi-Fi konsumen, yang meningkatkan cakupan di dalam perusahaan menengah, dan unit luar ruangan yang membentuk ujung tombak penyebaran LTE.

Femtocell lebih kecil dari microcell atau picocell, dua jenis stasiun pangkalan yang sering digunakan untuk meningkatkan cakupan di gedung. Ini juga berbeda karena memiliki elemen RNC (kontrol jaringan radio) bawaan. Biasanya, RNC terletak di pusat data operator. Memiliki satu yang terintegrasi memungkinkan femtocell untuk terhubung ke segala jenis broadband kabel, seperti modem kabel atau DSL. Perangkat tersebut biasanya dapat mencakup sekitar 5.000 kaki persegi (465 meter persegi) dan melayani beberapa pengguna ponsel dalam satu rumah tangga. Pemilik femtocell dapat membuat "daftar putih" telepon yang diizinkan di perangkat.

Tetapi membuat femtocell berbicara dengan handset yang sudah dimiliki konsumen, dan dengan mekanisme back-end operator untuk penagihan dan fungsi lainnya, telah menghadirkan tantangan.

"Membuat femtocell bekerja dengan perangkat ponsel yang ada adalah tugas besar - jauh lebih besar dari yang kami harapkan," kata Will Franks, pendiri dan kepala petugas teknologi di Ubiquisys, yang memasok teknologi femtocell ke operator, termasuk Softbank di Jepang dan SFR di Perancis.

Satu masalah adalah femtocell menggunakan fitur yang termasuk dalam standar stasiun pangkalan seluler tetapi biasanya tidak digunakan dalam sel tradisional, kata Franks. Akibatnya, pembuat ponsel tidak mendesain ponsel mereka untuk bekerja dengan fitur tersebut. Misalnya, femtocell menggunakan "mode tertutup", yang mencegah telepon yang tidak berwenang mengakses sel. Dalam pengujian pengembangan, Ubiquisys menemukan handset akan hang, tidak dapat melompat ke sinyal apa pun. Perangkat lunak pada kebanyakan ponsel tidak dapat diperbarui untuk menambahkan fitur itu, jadi Ubiquisys harus memodifikasi femtocell-nya untuk mengatasi kekurangannya, katanya. Mulai sekarang, operator yang mensertifikasi model handset baru sedang mengujinya dengan femtocell, katanya.

Pembuat femtocell IP.acccess, yang mengonfirmasi telah memasok teknologi untuk penerapan uji coba AT&T, telah mengalami masalah serupa. Misalnya, "daftar putih" ponsel yang diizinkan di femtocell didasarkan pada nomor ponsel pengguna dan seharusnya diperbarui dengan sendirinya saat kartu SIM di salah satu ponsel diganti. IP.access menemukan bahwa femtocell tidak melakukan itu, jadi handset secara misterius akan berhenti bekerja dengan femtocell, kata Andy Tiller, wakil presiden pemasaran. Setelah masalah ditemukan, IP.access mengotomatiskan prosesnya. Itu adalah salah satu dari banyak masalah kecil.

"Ada 101 hal yang perlu diselesaikan," kata Tiller. "Ini jauh lebih rumit daripada yang diperkirakan orang. Anda harus menyetel ulang semuanya."

Di luar masalah teknis, penyedia layanan yang mengarahkan femtocell mereka ke konsumen harus mencari cara untuk menjual perangkat terpisah yang pada dasarnya memberikan apa yang diklaim oleh operator selama ini: cakupan dalam ruangan yang memadai. Ada banyak model yang berbeda untuk menjual femtocells. Masalahnya adalah bahwa menawarkan perangkat menunjukkan sesuatu yang negatif - masalah kapasitas jaringan operator - dan meminta pelanggan untuk melakukan sesuatu untuk menyelesaikannya. Memang, hasil penelitian yang diumumkan minggu ini oleh Femto Forum menunjukkan bahwa sekitar 60 persen dari nilai ekonomi femtocell terletak pada apa yang dapat dihemat oleh penyedia layanan untuk infrastruktur.

"Ini tidak cocok dengan banyak orang," kata analis Jack Gold dari J. Gold Associates.

Penawarannya bervariasi. Di Amerika Serikat, Sprint mengenakan biaya $ 99,99 untuk unit Airave-nya, ditambah "Biaya Cakupan yang Ditingkatkan" sebesar $ 4,99 per bulan. Paket panggilan tak terbatas opsional berharga $ 10 per bulan untuk satu telepon atau $ 20 per bulan untuk beberapa telepon yang berbagi Airave. Ketika AT&T memulai uji coba pertama perangkat Microcell-nya di Charlotte, NC, tahun lalu, AT&T menawarkan dua pilihan paket harga. Pelanggan cukup membeli Microcell seharga $ 150, atau membayar $ 20 per bulan untuk panggilan telepon domestik tanpa batas yang dilakukan melalui perangkat. Paket terakhir termasuk rabat $ 100 untuk biaya Microcell.

Operator sudah mengalami beberapa keberhasilan, kata analis In-Stat Allen Nogee. In-Stat memperkirakan ada 380.000 femtocell yang dikirim ke seluruh dunia tahun lalu dan sekitar 2 juta unit akan dikirim ke pelanggan tahun ini. "Saya pikir ini mulai berkembang," kata Nogee.

Namun, peluang nyata untuk cakupan di rumah terletak pada femtocell yang bahkan pelanggan tidak tahu ada di sana, menurut Nogee dan analis lainnya. Dua atau tiga tahun ke depan, perangkat tersebut dapat diintegrasikan ke dalam gateway broadband rumah atau router Wi-Fi, dan konsumen akan mendapatkan layanan yang lebih baik tanpa harus melakukan atau menghabiskan apa pun.

"Agar berhasil, itu harus sejalan dengan model distribusi seperti elektronik konsumen," kata analis Phil Marshall dari Tolaga Research.

Operator juga dapat membidik toko dan bisnis skala menengah, menggunakan femtocell yang sedikit lebih kuat, kata pengamat. Perusahaan besar dan fasilitas umum besar seperti pusat perbelanjaan sering mendapatkan cakupan yang diperluas dengan antena terdistribusi, tetapi ini biasanya terlalu mahal untuk organisasi dengan kurang dari 250 karyawan, kata Saunders dari Forum Femto. Seperti halnya konsumen, femtocells dapat membuat pelanggan bisnis yang berharga lebih loyal kepada penyedia layanan tertentu, katanya.

Stasiun basis skala kecil juga dapat memainkan peran kunci dalam membangun jaringan LTE. Menempatkan femtocell LTE di rumah pelanggan dapat mengisi cakupan yang cukup sehingga operator dapat menunda pembangunan beberapa sel LTE regulernya, kata Saunders. Mereka dapat memungkinkan pembawa untuk menunda aktivasi 4 persen hingga 10 persen sel yang lebih besar, menghasilkan penghematan yang cukup untuk menutupi biaya femtocell rumah tangga, katanya.

Beberapa vendor juga mencari femtocell LTE untuk area publik untuk mengisi cakupan atau mengurangi kemacetan. Akan relatif cepat dan mudah untuk menyiapkan femtocell di jalan dan menghubungkannya ke layanan broadband yang ada alih-alih menggunakan sel makro konvensional, kata Franks di Ubiquisys. Dia memperkirakan versi LTE yang hemat biaya dari femtocell "metro" ini mungkin akan memasuki pasar pada tahun 2011 atau 2012.

Spesifikasi baru dalam standar LTE, yang disebut SON (Self-Organizing Networks) akan memudahkan kedua jenis penerapan ini, kata Steve Kemp, direktur senior pemasaran produk di Alcatel-Lucent. Femtocell SON yang ditempatkan di sekitar gedung atau area publik dapat menemukan satu sama lain dan mengoptimalkan pengaturan mereka sendiri dalam lingkungan itu, menghemat pekerjaan teknik yang mahal dan memakan waktu, kata Kemp.

Meskipun sudah lama hadir, femtocell akhirnya dapat membantu LTE menjangkau pengguna lebih cepat daripada jaringan saat ini.

"Ketika 3G perlahan-lahan dibangun, mereka tidak memiliki keuntungan dari femtocell untuk membantu mengisi celah cakupan," kata Chua dari IDC. Memiliki mereka sejak awal teknologi jaringan baru akan membuat penyertaan mereka jauh lebih mudah.